Ingen Axel Ekström (och ingen Northug) i Piteå – men här är löparna som kommer till start

Fredag, lördag och söndag samkörs andra deltävlingen i skandinaviska cupen och Sverigecupen (som i år har reklamnamnet Volkswagen cup) i längdskidor i Piteå, och det har varit en rätt upphaussad tävling med tanke på att många världsstjärnor valt att stå över Tour de ski för att istället köra där. Som Petter Northug, som var anmäld tidigare i veckan men nu ändå dragit sig ur Piteåtävlingarna (han stod inte över Tour de ski utan blev helt enkelt inte uttagen). Saknas i startlistan i helgen gör också Axel Ekström, som verkar ha fortsatta problem den här säsongen efter genombrottet i fjol. Jag har inte hunnit prata med Klockhammarsonen, men det är ju ett tydligt tecken att något är fel när man både saknas i startlistor och har slutat uppdatera på sociala medier.
Det blir ändå sedvanligt stora startfält när skandinaviska cupen körs, med över 70 damer och 150 herrar anmälda till var och en av de tre loppen; fredagens sprint i klassisk stil, lördagens distanslopp i fristil och söndagens 20 respektive 30 kilometer långa masstartslopp i klassisk stil.
Matti Heikkinen är topprankad distansåkare till start på herrsidan (både Charlotte Kalla och Ebba Andersson kör på damsidan) med Viktor Thorn och Simon Andersson (rankade fyra och femma på Fis-poäng) är topprankade svenskar. Vedevågssonen Filip Danielsson är rankad först på 50:e respektive 47:e plats av de anmälda till lördagens och söndagens lopp, men han har ju haft en strålande start på säsongen och är på väg uppåt på rankningen. Till start kommer också Garhyttans Lucas Lennartsson (som liksom Danielsson står över fredagens sprint), Adam Gillman och Marcus Lennartsson, och Zinkgruvans sprintspecialist Markus Johansson. I den där sprinten ställs Johansson (och Gillman och Lennartsson) bland annat mot sjufaldige världscupsegraren Eirik Brandsdal, Håvard Solås Taugbøl (elva på världscupsprinten i Davos för mindre än en månad sedan), Emil Jönsson, Teodor Peterson, Sondre Turvoll Fossli (14:e i Davos) och Matias Strandvall (OS-deltagare som var 19:e i Davos). Hyggliga namn … Sprintkvalet börjar 11.30 för damerna och 12.00 för herrarna.

På tal om längdskidåkning avgjordes i går andra deltävlingen i årets Tour de Kif, där Olivia Hansson tog andra raka segern (räknar man in herrarna var hon sexa av 23 startande), med tiden 35.16 över 11,2 kilometer i klassisk stil i konstsnöspåret i Ånnaboda. På herrsidan blev det däremot en liten skräll när Dan Larsson, den gamle elitorienteraren i Tisaren som gjort tolv Vasalopp 1992–2017 (senast en 453:e-plats totalt på 4.49.51), vann med över minutstor marginal till Erik Svensson och Oskar Ekholm på andra respektive tredje plats. Paulina Hellström var näst bästa dam, löparen Liduina van Sitteren trea. Tredje etappen avgörs nästa onsdag.