Ekström med startnummer 32 i lördagens skiathlon – dessutom Sverigecup och JVM-test

På grund av väntat tungt snöfall under lördagen flyttas Toblach–Cortina till söndag (samma tider, samma startnummer, kolla gårdagens blogg för mer inormation). Men länet har ändå en åkare i elden på högsta internationella längdskidnivå i morgon: Axel Ekström. 13.00, svensk tid, startar skiathlonloppet (masstart som alltid) i klassiska finska skidorten Lahtis – och Ekström har fått startnummer 32, vilket inte är oviktigt i sammanhanget eftersom det brukar vara väldigt trångt i starten av sådana här tävlingar. Man startar i den ordning man är rankad, bland annat står landslagskompisarna Jens Burman (22), Fredrik Andersson (28) och Björn Sandström (30) står strax framför Ekström (Jonas Eriksson, 34, och världscupdebutanten Johan Herbert, 47, bakom). Sex norrmän kommer till start, efter att ha stått över decembertävlingarna och Tour de ski, och är alla högre seedade än bäste svensk. Allra främst står dock sju ryssar med världscupledaren Aleksandr Bolsjunov i tät.
Det tävlas på två 2,5-kilometersslingor (där den klassiska egentligen är 2,44 kilometer och fristilssträckan 2,85 vilket gör distanserna till 14,64+17,1 i stället för 15+15). Den klassiska slingan har en längre och två kortare stigningar för totalt 91 höjdmeter per varv, fristilssträckan samma, men här börjar man med den längre stigningen, och totalt klockar den in på 100 höjdmeter (för totalt 1 164 höjdmeter över 31,74 kilometer).
Startnummer 32 gör att Ekström förväntas få slåss om världscuppoäng, vilket ju är det han brukat göra i världscupen (även om han inför årets säsong pratat om en förhoppning att börja klättra mot topp 20 i resultatlistorna). Ett bra resultat här är förstås viktigt för en eventuell VM-chans (världsmästerskapet i Oberstdorf är bara en månad borta), men det kommer oavsett en ny chans i Falun nästa helg.
Det här blir Ekströms 29:e världscuptävling och han har tagit tagit poäng (alltså varit topp 30) i sex individuella tävlingar och tre stafetter (det körs stafett på söndag, och Ekström är förstås med och hugger om en av fyra svenska platser). Två gånger har han åkt skiathlon i världscupen, blivit 31:a i Oberstdorf 2017 och 45:a i Lillehammer i början av förra säsongen.

På hemmaplan körs det Sverigecup i Torsby, och därtill JVM-test i Åsarna. Filip Danielsson, som inte kört särskilt mycket på slutet, är anmäld och rankad som tolva i söndagens 15-kilometerslopp i klassisk stil där Daniel Rickardsson är toppnamnet. Adam Gillman, som ju körde jämnt med Ekström i Offerdalspropagandan förra helgen, kör också, liksom Zinkgruvans Markus Johansson (som dock lär fokusera på lördagens sprint i klassisk stil) och Olle Windahl och Garphyttans Marcus Lennartsson, Rickard Ericsson, Kevin Henriksson, Anja Andersdotter och Ronja Andersdotter (de två sista fortfarande juniorer), Granbergsdals Albin Källiden och karlskogingen Ludvig Berg (som nobbar JVM-testet, som jag trodde var givet för honom, för att mäta krafterna med seniorerna; kanske har det att göra med att han pluggar i Torsby och slipper åka hemifrån). Uppe i Åsarna tävlar bara Granbergsdals Simon Nilsson och Garphyttans Mattias Törnqvist i lördagens klassiska sprint och söndagen 15-kilometerslopp i fristil.